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L’USMNT se qualifie pour la Coupe du monde : Ne vous laissez pas tromper par la défaite contre le Costa Rica, l’avenir est prometteur pour le football américain.

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Le 1er juillet 2014 était la dernière fois que quelqu’un a vu l’équipe nationale masculine des États-Unis à une Coupe du monde de la FIFA. C’était une défaite 2-1 contre la Belgique en prolongation en huitième de finale — vous savez, celle-là. Près de huit ans plus tard, le raté de Chris Wondolowski et ces 14 arrêts de Tim Howard sont encore frais. Cette défaite est toujours aussi douloureuse. Aujourd’hui, le rouge, le blanc et le bleu seront de nouveau présents sur la plus grande scène du sport, ce qui suscitera les attentes les plus élevées que cette équipe ait jamais connues.

Mercredi soir, à San José, au Costa Rica, la jeune USMNT a obtenu son billet pour le Qatar, mais après une défaite 2-0 où l’équipe a manqué de constance et a eu du mal à gérer le caractère physique de son adversaire. Ce fut plus décevant qu’électrisant, cela soulèvera des questions stupides en raison du mauvais goût laissé dans la bouche des joueurs et des fans, mais rappelons-nous : les enfants font des erreurs. Les jeunes équipes, parfois, n’exécutent tout simplement pas, surtout sur la route. Ils n’ont peut-être pas suivi les instructions à la lettre, ils ont parfois été un peu lents, mais il y a eu quelques moments encourageants au début. Et comme toujours, les matches sur la route dans la Concacaf ne ressemblent à rien d’autre dans ce sport.

Le moment de la qualification est venu après ce qui a été un cycle de qualification sauvage pour les États-Unis, un cycle où la profondeur a été mise à l’épreuve en raison d’un calendrier affecté par le COVID qui était plus encombré que gentil, et c’est un cycle que le manager Gregg Berhalter a bien géré. Le manager Gregg Berhalter a bien géré cette situation. De Weston McKennie, renvoyé prématurément chez lui pour des problèmes hors du terrain, à la recherche d’un moyen de gérer toutes les blessures, tout est loin d’être parfait. Mais, au contraire, il a montré que l’USMNT, en grande partie, est de retour.

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Sur 14 matches, seuls deux joueurs, Antonee Robinson et Tyler Adams, ont joué plus de 1000 minutes. Deux autres seulement, le duo de défenseurs centraux Miles Robinson et Walker Zimmerman, ont joué plus de 800 minutes. L’accomplissement de cette tâche a donc été un véritable effort d’équipe, il a fallu une mentalité d’équipe suivante et un groupe de joueurs prêts à s’engager et à répondre à l’appel,

« C’est une véritable montagne russe », a déclaré Christian Pulisic à CBS Sports après le match. « Ce n’est jamais facile de descendre et de jouer dans ces pays de la Concacaf. Nous le savons. Nous nous sommes battus pendant la plus grande partie du match, et à la fin de la journée, nous sommes dans les trois premiers et nous allons à la Coupe du monde. Nous pouvons être fiers. »

À travers les hauts et les bas, à travers les bons et les mauvais résultats, cette équipe a une fois de plus trouvé ses marques sous la direction de Berhalter et a accompli ce qu’elle s’était fixée comme objectif. La qualification en 2022 est vraiment la continuation d’une année 2021 qui a été vraiment le moment où cette génération de joueurs s’est révélée. Cet été-là, ils ont remporté non seulement la Ligue des Nations mais aussi la Gold Cup. Et maintenant, 2022 est leur chance de montrer au monde que les garçons de l’Amérique peuvent jouer, eux aussi. Ils ont gagné ce droit, au cours de 14 matches éreintants et de 1 260 minutes où la qualification n’était pas assurée, où le jeu n’était pas toujours beau, mais où il y avait un cœur et une détermination qui ont inspiré les fans offensés par ce qu’ils ont vu il n’y a pas si longtemps.

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Ne vous laissez pas tromper par ce match — cette équipe a été plus bonne que mauvaise, et elle a été bien meilleure que ce que nous avons vu pendant le cycle 2018. Jamais l’USMNT n’a eu autant de talent, et jamais une équipe aussi jeune n’a porté ces couleurs et réussi ce qu’elle a fait. Ils ont gagné la moitié de leurs matchs, ils n’ont encaissé que 10 buts en 14 rencontres, et ils ont obtenu une moyenne de 1,7 point par match après en avoir obtenu seulement 1,2 lors du cycle 2018. Et, peut-être le plus important, c’était la plus jeune USMNT de l’histoire des qualifications — 23 ans, 302 jours en moyenne, et ils ont fait ce que l’équipe du cycle précédent ne pouvait pas faire.

La base de fans a été marquée par ce qui s’est passé en 2017. Cette nuit, la guérison commence avec un avenir qui n’a jamais été aussi brillant.

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