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Le gardien de Chelsea Mendy mérite la confiance de Tuchel, mais il est injuste de faire de Kepa le bouc émissaire de la finale de la Coupe de la Ligue.

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LONDRES — C’était la seule façon équitable de terminer la folle finale de l’EFL Cup de dimanche. Kepa Arrizabalaga a complètement mal évalué l’arc de son tir de rédemption, une autre séance de tirs au but de Chelsea dont il était le principal protagoniste se terminant par une médaille de finaliste.

Trois ans auparavant, il avait refusé de sortir du terrain alors que Maurizio Sarri le suppliait de laisser la place à Willy Caballero. Aujourd’hui, il plane sur la compétition pour une raison différente. Thomas Tuchel avait laissé entendre que l’Espagnol, qui avait déjà arrêté quatre penalties cette saison – et qui avait ainsi aidé Chelsea à se rendre à Wembley – pourrait être appelé pour la séance de tirs au but.

Il était là, assis dans la seconde moitié de la prolongation, le cinquième remplaçant de Tchekhov. Une finale de Coupe de la Ligue aussi dramatique ne pouvait pas se terminer sans que la valeur narrative de Kepa soit pleinement exploitée.

C’est ce qui s’est produit lorsqu’il a mis fin à une série de 21 penalties transformés, en tirant sur les supporters de Liverpool. Leurs torches ont été allumées presque aussitôt que le ballon a quitté la botte de Kepa. Cette fois, ils n’avaient pas agi avec une précipitation excessive.

Pendant un moment, ce match magnifique semblait ne jamais vouloir se terminer. Les feux d’artifice ont commencé à la 67e minute, après que Joel Matip ait converti un coup franc habilement tiré depuis le flanc droit, Sadio Mane s’élançant au second poteau pour donner une pichenette à Trent Alexander-Arnold. La jubilation a été rapidement interrompue lorsque Stuart Attwell a reçu l’ordre de vérifier le moniteur VAR, où il a conclu que le blocage de Reece James par Virgil van Dijk avait été trop fort.

Chelsea aurait pu remercier la VAR à ce moment-là. Au coup de sifflet final, ils auraient maudit son intervention. Par deux fois, Kai Havertz a pensé qu’il avait une fois de plus réussi l’exploit de Tuchel dans une finale. Entre-temps, le remplaçant Romelu Lukaku s’est retrouvé hors-jeu d’une fraction d’aisselle, l’un de ses meilleurs buts depuis son retour en Premier League étant rayé des livres d’histoire.

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Ces buts fantômes n’ont pas rassasié l’appétit de drame de ce match. Effacés de la mémoire, on ne comprend toujours pas comment ce match s’est terminé à 0-0. Dès la troisième minute, Christian Pulisic se créait une occasion de rêve en envoyant un centre de Kai Havertz directement sur Caoimhin Kelleher. A tout autre endroit, le score était de 1-0. Deux fois après, Mason Mount a manqué des occasions qui n’étaient pas moins alléchantes.

Pendant ce temps, à l’autre bout du terrain, Edouard Mendy tenait Liverpool à distance, pas nécessairement à lui tout seul – Thiago Silva, N’Golo Kante et Mateo Kovacic étaient tous plus ou moins excellents devant lui – mais on se doute que s’il avait dû le faire, il aurait pu le faire. Alors qu’il aurait pu repousser le tir de Naby Keita, il s’est levé assez vite pour repousser le rebond de Sadio Mané. C’était magnifique. La parade qu’il a effectuée sur Virgil van Dijk dans le temps additionnel du temps réglementaire était encore meilleure. Ce n’est pas pour rien qu’il a été élu homme du match par cette rubrique.

Il avait la main chaude. Tuchel aurait dû lui faire confiance.

« Aucun reproche bien sûr », a déclaré le manager de Chelsea après le match. « Nous avons pris la décision comme la dernière fois lors d’une séance de tirs au but parce que Kepa s’entraîne avec les joueurs sur les penalties tous les jours sur le terrain d’entraînement. Tout le monde sait à quel point il est difficile de marquer contre lui.

« Malheureusement, il n’a pu en arrêter aucun. Les penalties ont été brillamment exécutés.

« Je prends les décisions quand je les prends. Je ne peux pas revenir sur mes décisions quand je connais le résultat. Nous ne savons pas ce qui se serait passé si Edu était resté sur le terrain.

« Pas de blâme sur lui. C’est ma faute. Je suis le gars qui prend les décisions. Parfois elles fonctionnent, parfois non. »

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Kepa était intrépide, son incapacité à priver Liverpool autant à cause de la puissance et de la précision avec lesquelles l’équipe de Klopp frappait le ballon depuis les 12 mètres. Le gardien de but remplaçant pouvait faire un pas sur sa gauche, incitant Van Dijk à frapper dans cette direction, sans pour autant s’approcher du ballon. S’il l’avait touchée du bout du doigt, il aurait pu la voir s’envoler au fond des filets.

Il serait peut-être injuste d’exclure Kepa, le manager qui l’a engagé ou qui que ce soit d’autre de cette merveilleuse pièce. Son héros, cependant, était clair. Kelleher a expédié le penalty de la victoire avec l’aplomb d’un attaquant. Klopp avait suivi son cœur en choisissant le jeune Irlandais plutôt que le vétéran brésilien Alisson, l’un des meilleurs gardiens du monde. Il semblait d’autant plus ravi que cela avait porté ses fruits.

« Même dans le football professionnel, il devrait y avoir de la place pour certains sentiments », a déclaré le manager de Liverpool. « Caoimhin Kelleher est un jeune garçon, il joue dans toutes les compétitions, qu’est-ce que je fais ? Je suis deux choses : Un manager professionnel et un être humain. Et l’être humain a gagné. Il le mérite.

« Au centre d’entraînement, nous avons un mur sur lequel figurent tous les gardiens qui ont gagné quelque chose et Caoimhin peut y aller — c’est comme ça que ça doit être — absolument génial. » Ils ne manqueront certainement pas de photos de Kelleher à accrocher sur les murs. Alors que les joueurs de Liverpool s’apprêtaient à faire la fête avec leurs supporters, Jordan Henderson a demandé au joueur de 23 ans de rester devant les photographes, afin de profiter de ce moment où il était une star.

C’est un reflet aussi efficace que d’autres de ce qui fait le succès de cette équipe de Liverpool. Cette équipe qui vit pour le succès des autres est rafraîchissante et sans ego. Ils sont les dignes vainqueurs d’un match aussi fantastique.

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