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L’Ajax fait face à la réalité de la Ligue des champions grâce à un match nul contre Benfica et reste invaincu.

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Le SL Benfica et l’Ajax Amsterdam se sont quittés sur un match nul 2-2 à l’Estadio da Luz, mercredi, en huitième de finale aller de l’UEFA Champions League. Le match se déroulera aux Pays-Bas le mois prochain et les hommes d’Erik ten Hag sont favoris pour terminer le travail.

Dusan Tadic a donné l’avantage aux visiteurs après 18 minutes grâce à une merveilleuse finition technique sur une passe de Noussair Mazraoui, mais un doublé de Sébastien Haller, un pour chaque équipe grâce à un but contre son camp, a permis aux hôtes d’égaliser puis de se retrouver à nouveau menés en trois minutes à Lisbonne.

La deuxième mi-temps était plus serrée et il fallait attendre 18 minutes pour que Benfica égalise à nouveau. Le remplaçant Roman Yaremchuk marquait à point nommé avant de recevoir un jaune pour avoir enlevé son maillot afin d’afficher un t-shirt de soutien à l’Ukraine à un moment où la tension monte dans et autour de son pays natal.

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Le score s’arrêtait là et l’Ajax regrettera l’occasion manquée d’Antony en début de match et sa frappe qui heurtait le poteau, alors que Haller ne parvenait pas à se positionner suffisamment pour marquer un autre but.

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Cependant, les géants néerlandais restent les favoris pour les quarts de finale après un test plus difficile qu’ils ne s’y attendaient peut-être, mais ils auront toujours le sentiment qu’ils auraient dû gagner ce soir-là étant donné les occasions qu’ils se sont créées.

Il est vrai que les Portugais ont repoussé les assauts en seconde période et que leur paire de défenseurs expérimentés, Nicolas Otamendi et Jan Vertonghen, a tenu en échec le club formateur belge, mais la partie était loin d’être ennuyeuse et le match a été à la hauteur de sa réputation de classique.

Les attentes et le battage médiatique autour de l’Ajax doivent peut-être être un peu tempérés maintenant qu’ils ont perdu leur record de victoires cette saison, mais l’avantage du terrain devrait suffire à leur donner la motivation nécessaire pour faire le travail à la Johan Cruyff Arena et leurs statistiques restent bonnes.

Ce résultat souligne d’une certaine manière la nature pressante du besoin de réussite du leader de l’Eredivisie, avec de nombreuses figures clés, notamment le capitaine Tadic, Daley Blind et Steven Berghuis, tous âgés de 30 ans ou plus, et les remplaçants Davy Klaassen et Nicolas Tagliafico qui ont également atteint la barre des 30 ans.

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Avec le départ d’Andre Onana et la possibilité que des joueurs comme Antony, Ryan Gravenberch et peut-être même Haller attirent les convoitises, ce pourrait être la dernière chance pour ce groupe de joueurs d’imiter leurs exploits d’il y a quelques années – et ils le savent.

Ten Hag lui-même a été associé à d’autres postes de direction à travers l’Europe, tandis que le gourou des transferts Marc Overmars a quitté le club en disgrâce. Il s’agit donc peut-être du dernier hourra pour beaucoup de ces joueurs et Benfica leur a peut-être servi un rappel à l’ordre opportun avec ce tirage.

Quelques mois loin de l’intensité qui accompagne la Ligue des champions peuvent toujours jouer sur la forme d’une équipe entre la phase de groupes et la phase à élimination directe, mais Benfica devra être encore meilleur que sa fougueuse deuxième mi-temps pour avoir une chance de progresser.

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