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Variante de Covid ou « effrayante » ? Les experts préviennent qu'un futur « Deltacron » est possible

11 janvier 2022

Variante de Covid ou « effrayante » ? Les experts préviennent qu'un futur « Deltacron » est possible

Les discussions sur une éventuelle nouvelle variante hybride portant le nom d'un film de série B sur la catastrophe hollywoodienne se sont propagées comme une traînée de poudre sur les réseaux sociaux ce week-end, laissant derrière elles la traînée désormais habituelle des théories du complot et de l'humour noir. Alors que certains scientifiques éminents se sont précipités pour mettre en garde contre le risque de colportage de la désinformation, d'autres ont fait valoir que les variantes endémiques rendent la menace de telles souches mutantes bien trop réelle.

La controverse a débuté sur l'île méditerranéenne de Chypre, actuellement en proie au taux d'infection Covid-19 le plus élevé d'Europe, où une équipe locale de scientifiques a affirmé la semaine dernière avoir découvert la nouvelle variante. Dirigés par Leondios Kostrikis, professeur de sciences biologiques à l'Université de Chypre, les scientifiques ont déclaré que la nouvelle souche présentait des signatures génétiques de type Omicron dans les génomes Delta – d'où le nom « Deltacron ».

Kostrikis a déclaré au quotidien local Cyprus Times son équipe avait retrouvé 25 cas de la mutation, dont 11 cas parmi des patients hospitalisés avec le Covid-19. Il a noté une "fréquence plus élevée de mutations chez les patients hospitalisés, ce qui peut suggérer une corrélation entre Deltacron et les hospitalisations". Il a ajouté qu'il était trop tôt pour évaluer à quel point la nouvelle souche apparente deviendrait contagieuse ou dangereuse.

Variante ou « effrayante » ?

Les découvertes de l'équipe chypriote ont été envoyées à GISAID, une base de données internationale qui surveille et partage des données officielles sur Covid-19, donnant à d'autres scientifiques accès aux détails génétiques de "Deltacron". Les premières réactions ont été au mieux sceptique, avec d'éminents experts suggérant que la nouvelle souche apparente ressemble plus à un « scariant » – une souche non confirmée provoquant une peur mondiale – qu'à une variante.

Alors qu'il est possible pour les coronavirus de fusionner génétiquement, un processus connu sous le nom de recombinaison biologique, les experts ont noté que les mutations présumées identifiées par l'équipe chypriote étaient situées sur une partie du génome qui est vulnérable aux erreurs dans certaines procédures de séquençage.

"Les séquences chypriotes 'Deltacron' rapportées par plusieurs grands médias semblent être assez clairement une contamination", a tweeté ce week-end Tom Peacock, virologue au département des maladies infectieuses de l'Imperial College de Londres. En d'autres termes, selon Peacock, la nouvelle souche signalée était très probablement le résultat d'une erreur de laboratoire, mélangeant des échantillons de patients infectés par Omicron et d'autres par Delta.


Kostrikis a rapidement riposté, à l'agence de presse Bloomberg dans une déclaration par courrier électronique que les cas qu'il a identifiés "indiquent une pression évolutive sur une souche ancestrale pour acquérir ces mutations et non le résultat d'un seul événement de recombinaison".

Il a souligné au moins une séquence d'Israël déposée dans une base de données mondiale qui présente les caractéristiques génétiques de la variante hybride, ajoutant : « Ces découvertes réfutent les déclarations non documentées selon lesquelles le deltacron est le résultat d'une erreur technique.

'Parfaitement possible'

Depuis le début de la pandémie, les scientifiques ont du mal à contrer un déluge de désinformation sur Covid-19, dont une grande partie circule en ligne. La semaine dernière, des informations non vérifiées ont fait état d'un virus « flurona » ou « flurone » – une combinaison de grippe et de coronavirus – que l'Organisation mondiale de la santé (OMS) a rejeté lundi.

Dans ce contexte, n'est-il pas surprenant que l'annonce d'un « Deltacron » ait été accueillie avec prudence et scepticisme par les scientifiques. Mais selon Christian Bréchot, responsable du Global Virus Network et ancien directeur de l'Institut Pasteur, il n'y a "aucune raison de remettre en cause la qualité du travail de l'équipe chypriote".

Bien sûr, « d'un point de vue technique, il est important de s'assurer qu'aucun artefact [editor’s note: lab contamination] suggère à tort des cas de recombinaison », a déclaré Bréchot à FRANCE 24, ajoutant que « des données supplémentaires seront nécessaires pour confirmer la nouvelle variante ».

« En principe, une recombinaison de différentes variantes est parfaitement possible. C'est vrai des virus en général et des coronavirus en particulier », a-t-il déclaré. « Une fois que vous avez un niveau élevé de circulation de deux variantes, la probabilité qu'elles se recombinent est considérablement augmentée. Et ce ne serait pas la première fois que ce genre de mutation se produit.

Menace des futurs « Deltacrons »

Un tel scénario est en effet parfaitement possible, estime la virologue Christine Rouzioux, professeur émérite à l'université Paris-Descartes, tout en soulignant la nécessité de plus de données sur le cas particulier du "Deltacron".

« Il est encore trop tôt pour tirer des conclusions [on ‘Deltacron’]", a-t-elle confié à FRANCE 24. "Il faut d'abord vérifier le séquençage puis analyser les résultats sur un cluster de cas. Mais en théorie, la combinaison est parfaitement possible.

Que cette nouvelle souche particulière soit confirmée ou non, l'émergence à l'avenir de telles variantes hybrides reste une possibilité, a averti Bréchot : « Tant que les variantes continueront de prospérer dans le monde, nous serons à la merci de ce type de développement. [...] Cette situation est une preuve supplémentaire du fait qu'une stratégie basée sur l'accès préférentiel aux vaccins des pays riches est vouée à l'échec.

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« Delta semble être originaire d'Inde et Omicron est probablement originaire d'Afrique du Sud. Maintenant, nous entendons parler de Deltacron à Chypre. Il est évident que les stratégies nationales seules ne peuvent pas fonctionner », a ajouté Bréchot. « Il est impératif que nous définissions une stratégie globale, basée sur la vaccination des personnes dans le monde. »

Cet article a été traduit de l'original en français.

Jean Allard est un journaliste et rédacteur chevronné. Il est également le directeur de publication du journal Chatborgne.com. Passionné par les nouvelles technologies, Jean Allard est à l'avant-garde des innovations en matière de journalisme en ligne.
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